Окружающая среда — это совокупность элементов живой и неживой природы, в которую входят особенности климатических условий в конкретной местности, экологическое состояние природных систем, влияние человека на состояние природных объектов, географическое расположение. У окружающей природной среды нет четких границ, так, например, этот термин может быть применен на локальном уровне к описанию небольшого участка земли (частный дом с садом и озерцом, дачный лесной поселок, горный район), а так же в глобальных масштабах для описания больших территорий (область, остров, часть света, материк).

Окружающая среда или природная среда, внешняя среда (внешний мир), природа, по сути это одно и то же — это среда обитания человека и других живых организмов, а также процессы и явления, протекающие в ней.

Она может благотворно влиять на психологическое состояние человека, улучшать душевное равновесие, может быть объектом творческой деятельности. Удивительные и интересные уголки природы всегда привлекали к себе художников, писателей, поэтов.

Негативное воздействие человека на окружающую среду, за последние несколько десятков лет, значительно возросло, что в свою очередь спровоцировало появление ряда проблем в области экологии.

Основными источниками негативного влияния на природу считаются все виды промышленности (химическая, нефтяная, текстильная, угольная, пищевая и др.), автотранспорт, сельское хозяйство, жилищно-коммунальное хозяйство. В результате незаконных сбросов сточных вод, сбросов неочищенных сточных вод, загрязняются многие водные объекты, некоторые превращаются в болота и сточные канавы. Особенно губительными для водных систем являются аварии на нефтедобывающих платформах и при транспортировке нефти.

Выбросы вредных веществ в атмосферу от заводов, фабрик, автотранспорта, ТЭЦ, кроме того, что снижают качественные показатели воздуха, еще и опасны для здоровья людей. Превышение показателей серы в воздухе ведет к образованию кислотных дождей — они повреждают растительный покров, в первую очередь губительны для чувствительных к ним видов растений.

Повышение содержания углекислого газа в атмосфере ведет к появлению «парникового эффекта» — явлению глобального масштаба, последствия которого могут быть самыми разнообразными и непредсказуемыми. По этому поводу до сих пор идут споры среди ученого сообщества.

Качество окружающей среды с течением времени не улучшается. К сожалению, наблюдается обратный процесс. Во многих моментах единственным выходом являлось объявления определенной территории, подвергшейся антропогенной нагрузке, заповедником или национальным парком. Таким образом, удается сохранить целостность уникальных природных систем, оградить многие редкие виды животных и растений от полного истребления.

Охрана окружающей среды считается основополагающим моментом в формировании современного мировоззрения, ее актуальность подтверждается наличием дисциплины «Управление охраной окружающей среды и природопользованием» в высших учебных заведениях.

В охрану окружающей природной среды входит система, структура и задачи органов управления Российской Федерации в области охраны природы, правовые основы, нормативно-правовые акты, ответственность за нарушение законодательства, экономические механизмы управления и экологический менеджмент.

Экологические проблемы Северной Америки